Lago Wampum

La reserva forestal del Lago Wampum está ubicada en el sur del Condado Cook cerca de Thornton, Illinois. Con una extensión de 412 acres incluye la Reserva Natural del Lago Wampum, un mosaico de remansos de arena, marismas de agua dulce, bosques secos, mésicos de tierras altas, bosques húmedos de llanura aluvial y una comunidad de acantilados erosionados ubicados a lo largo del Thorn Creek, que atraviesa el lado oeste de la reserva y fluye hacia el lado noroeste del lago. El propio lago tiene casi una milla de costa (2 kilómetros). El lugar incluye una mezcla de hábitats de ribera, sabana, bosques, llanuras de inundación y además tiene manantiales naturales que crean áreas húmedas y pantanosas en el bosque, sobre todo en primavera.

Thorn Creek es un afluente de 20,8 millas (33 kilómetros) del Río Little Calumet que recorre los Condados de Will y Cook al sur de Chicago. Thorn Creek fluye hacia el norte unas 20 millas (32 kilómetros) desde su origen en el este del Condado Will hasta su confluencia con el Río Little Calumet en el sur del Condado Cook, pasando por los municipios de University Park, Park Forest, South Chicago Heights, Chicago Heights, Glenwood, Thornton y South Holland. Thorn Creek y sus afluentes—Deer Creek, Butterfield Creek y North Creek—forman una cuenca de 107 millas cuadradas (277 kilómetros cuadrados), según un informe de la Agencia Metropolitana de Planificación de Chicago (CMAP). La subcuenca de Thorn Creek abarca aproximadamente de 32 millas (52 kilómetros) (22,86 en el Condado Cook y 8,92 en el Condado Will) dentro de la cuenca del Río Little Calumet.

Reserva Natural del Lago Wampum

En el año 2019, 380 acres del Lago Wampum fueron designados como una Reserva Natural de Illinois, que proporciona el nivel más alto de protección para la tierra del estado. La reserva natural es el hogar de cuatro especies de plantas que actualmente figuran como en peligro de extinción en el estado, según el IDNR. Entre las especies de plantas más comunes que se encuentran en la reserva natural están la mirra, la boehmeria, la sanicula odorata y el helecho canela, así como varias especies de robles, como el roble negro, el roble blanco y el roble pino. Mientras recorre el Lago Wampum por los senderos, los visitantes también pueden observar distintas aves, como trepadores de pecho blanco, búhos reales y pájaros carpinteros, así como diferentes mamíferos, como ciervos, mapaches, topos orientales y castores. El lugar también incluye una plataforma de anidación de águilas pescadoras. Desde la década de los 90, las Reservas Forestales del Condado Cook han instalado unas 20 plataformas construidas para la anidación del águila pescadora y la organización Friends of the Chicago River se unieron a ellos a partir del año 2015, instalando otras cinco en las reservas del borde del río.

Historia

Según la Sociedad Histórica del Pueblo de Thornton (VTHS), el Lago Wampum se creó en la década del 50 cuando se retiró tierra para rellenar partes de la cercana Autopista Interstate-80 (I-80).

Las excavaciones han revelado que esta tierra fue el hogar de los pueblos indígenas desde al menos el año 1100 D.C. Las Tribus Nativas Americanas construyeron aquí una gran aldea a principios del siglo XIV que mantenía a casi 2.000 personas, según la VTHS que copatrocinó un marcador histórico de la Sociedad Histórica del Estado de Illinois en honor a los Pueblos Indígenas y a la Granja de Hoxie en el año 2019. El marcador histórico afirma que “los arqueólogos han encontrado casas, áreas de cocina y cementerios, así como zanjas exteriores o trincheras que formaban parte de las fortificaciones del pueblo. En el siglo XVII, esta zona formaba parte de los territorios tradicionales del Consejo de los Tres Fuegos – las Tribus Ojibwa, Ottawa y Potawatomi. Los miembros de otras tribus también viajaban y vivían en la zona, como parte de la migración de los pueblos a través de la encrucijada que es la región de Chicago y que continúa hasta hoy”.

El marcador histórico también señala que la propiedad fue adquirida por John Hoxie en la década de los años 1880. Hoxie era un empresario ganadero que trabajaba en la compañía Michigan Southern Railroad, que tenía una participación mayoritaria en los Chicago Stockyards. Con los planes para la Exposición Mundial Colombina de 1893, Hoxie estaba seguro de que los corrales se trasladarían y compró 750 acres de tierra en este lugar. Finalmente él construyó aquí su casa de campo y su granja en la que criaba ganado premiado. Cuando Hoxie murió en el año 1896, su hijo Gilbert alquiló las tierras a varios granjeros.

¿Qué quiere decir Wampum?

Wampum son cuentas hechas con diversas conchas moluscos blancos y morados que fueron y siguen siendo usadas por varias naciones nativas del noreste de Norteamérica para uso ornamental o ceremonial, según el Sitio Histórico Estatal de Ganondagan en Nueva York. Queda claro que el Wampum tenía valor como objeto de comercio entre los distintos pueblos nativos antes del contacto con los europeos. Pero fue más tarde, tras la colonización europea de América, cuando el Wampum empezó a usarse como moneda.

Uno de los moluscos más apreciados y usados para las cuentas de wampum es la almeja americana (Mercenaria mercenaria). Esta almeja, que vive en las aguas costeras del noreste de Estados Unidos, tiene una concha distintiva que produce las cuentas de color púrpura. Se han usado varias especies de caracoles para crear el wampum blanco incluyendo el Caracol Canalizado (Busycon canaliculatus), el Caracol Nudoso (Busycon carica), el Caracol Trompillo (Busycon sinistrum) y el Caracol de las Nieves (Busycon Laeostomum).

Los moluscos (mejillones) también se encuentran en el sistema del Río Chicago. Los mejillones son una especie indicadora de la calidad del agua y filtran el agua mientras se alimentan y respiran. Los mejillones, son un componente importante de la red alimentaria, pueden ser presa de mamíferos, aves, reptiles, anfibios, cangrejos de río y peces.

En la región de los Palos, al suroeste del Condado Cook, fueron encontrados en Mill Creek en el año 2020 almejas de la familia Sphaeriidae y un juvenil mejillón gigante (Pyganodon grandis) por biólogos acuáticos e investigadores del Distrito Metropolitano de Reclamación del Gran Chicago(MWRD). Mill Creek recorre más de 2 millas (3 kilómetros) hasta el Canal Cal-Sag que conecta el Río Little Calumet con el Chicago Sanitary and Ship Canal, que forma parte del sistema del Río Chicago. Este tipo de estudio es valioso para demostrar las mejoras en el Sistema de Río Chicago.

El Chicago Tribune informa de que “de las 300 especies de mejillones de agua dulce que hay en Norteamérica, cerca del 10% ya se han extinguido….La mayoría de las que quedan están amenazadas o en peligro de extinción o están protegidas – por el Estado o el Gobierno Federal. Según el Departamento de Recursos Naturales del estado, la mayoría de las especies autóctonas de Illinois se encuentran entre las amenazadas y las extinguidas. El mejillón más pequeño puede medir menos de una pulgada (3 centímetros), mientras que los más grandes superan las 4½ pulgadas (11 centímetros). Algunos, como el mejillón de bolsillo, pueden pesar tanto como un melón pequeño. Su edad puede ser determinada aproximadamente por los anillos de sus conchas, como los árboles”.

En los Grande Lagos, los mejillones invasores cebra y quagga llegaron desde los mares de Europa del Este hace 30 años. Para combatir los mejillones invasores, “…los científicos están estudiando métodos de control genético – un enfoque que podría evitar que otros organismos se conviertan en daños colaterales y resolver potencialmente el problema de las escamas”, informa el Chicago Tribune.

Proyecto de restauración del hábitat de las Tortugas

Desde el año 2015, la organización Friends ha estado trabajando con las Reservas Forestales del Condado Cook en proyectos de restauración del hábitat de anidación de las tortugas en el Lago Wampum, así como en Watersmeet Woods en Winnetka, Chipilly Woods en Northbrook, Skokie Lagoons en Glencoe y Sag Quarries en Lemont. En  Wampum y Chilpilly los estudios de seguimiento de las tortugas revelaron que éstas se trasladaron a las zonas restauradas la primera temporada luego que se limpiaron las especies invasoras; en el Lago Wampum estas especies eran principalmente madreselva. La limpieza de las hectáreas de especies invasoras no sólo ayuda a la reproducción de las tortugas, sino que además estas tierras despejadas absorben más agua, lo que ayuda a las inundaciones y alivia la presión sobre el sistema de alcantarillado.